La célèbre Gold Coast

Au sud de Brisbane, la capitale du Queensland, s’étale l’une des plus populaires destinations balnéaires d’Australie : la « Goldie ». Longue de 57 km, cette côte est réputée pour son sable d’or et ses vagues, propices à la pratique du surf. Son épicentre en est d’ailleurs la bien-nommée Surfers Paradise, qu’on fréquente également pour ses bars et boutiques alors qu’on va à Main Beach pour ses bonnes tables et dans l’arrière-pays pour ses parcs nationaux et thématiques. Bref, c’est une sorte de Miami Beach (il y a même une localité éponyme), koalas en prime au Currumbin Wildlife Sanctuary! À voir aussi : le musée HOTA (il sort vraiment de l’ordinaire) et l’Oceanway, une promenade de bord de mer fantastique, que se partagent piétons et cyclistes sur 36 km.

La plage à Currumbin, Gold Coast

La plage à Currumbin, Gold CoastCarolyne Parent

The Langham sur la Gold Coast

The Langham sur la Gold CoastThe Langham

On dort : au nouvel hôtel The Langham Gold Coast. Ses 339 chambres et suites occupent la tour centrale d’un bouquet de trois « totems » de quartz noir, les deux autres abritant des résidences. Le tout fait partie d’un développement immobilier, Jewel, totalisant 1,4 milliard $.

De cet établissement glam, on a aimé l’emplacement, à distance de marche à la fois de Surfers Paradise et de Broadbeach, moins fêtarde; l’aménagement intérieur apaisant; le thé d’après-midi servi au Palm Court; l’incroyable buffet de fruits de mer que prépare Akoya; le gym, duquel on peut garder un œil sur les surfers, au large; et la piscine extérieure, donnant sur la plage. Mention spéciale pour le menu de bains moussants!

On y va en été austral, soit en décembre et janvier, puis de mai à novembre.

Les plaisirs de la table au Langham Gold Coast

Les plaisirs de la table au Langham Gold CoastThe Langham

Vue de la piscine du Langham et de la plage

Vue de la piscine du Langham et de la plageCarolyne Parent

L’archipel des Whitsunday

Oh, la jolie collection d’îles boisées semées au large d’Airlie Beach, au cœur du Great Barrier Reef Marine Park! Cette charmante bourgade, dotée d’un grand lagon où se rafraîchir lorsque la saison des méduses (de novembre à mai) nous oblige à porter une combinaison protectrice (stinger suit) pour nous baigner dans les flots, est une bonne base pour explorer l’archipel. On pourrait par exemple s’installer au Coral Sea Resort et partir en excursion d’une journée avec Cruise Whitsundays. Où aller? Dans l’île Whitehaven pour sa plage, dont le sable, composé essentiellement de silice, serait le plus blanc au monde. (Nous sommes plutôt d’accord!) Hamilton, une île qui personnifie Bali dans le film Un Billet pour le paradis, est une autre destination populaire. Un tour d’hélico permettant d’admirer du haut des airs la fine dentelle que forment les récifs de la Grande Barrière de corail (GBC) offrira clairement le plus grand moment d’émotion!

La plage Whitehaven

La plage WhitehavenTourism and Events Queensland

Julia Roberts et George Clooney lors du tournage <i>Ticket to Paradise</i>, dans l'île d'Hamilton

Julia Roberts et George Clooney lors du tournage <i>Ticket to Paradise</i>, dans l'île d'HamiltonUniversal Studios

On souhaite se gâter? On choisit l’InterContinental Hayman Island Resort, seul hôtel de Hayman, un îlot de 4 km2. L’établissement de 166 chambres, suites et villas avec piscine s’est récemment refait une beauté, à hauteur de 135 millions $. D’un côté, la mer et de longues plages. De l’autre, la forêt et des collines, où s’aventurer avec un guide naturaliste pour apprendre une chose ou deux sur les wallabies et les cacatoès. L’ensemble est vraiment enchanteur. Pas étonnant qu’on y ait croisé plusieurs nouveaux mariés! Psitt : on nous y emmène en yacht privé depuis la marina d’Airlie Beach – un vrai traitement de star, champagne compris!

On y va pendant le chaud été austral (notre hiver) et en septembre, le plus beau mois selon les « locaux ».

Vue de l'InterContinental Hayman Island Resort

Vue de l'InterContinental Hayman Island ResortInterContinental Hayman Island Resort

Une villa à l'InterContinental Hayman Island Resort

Une villa à l'InterContinental Hayman Island ResortCarolyne Parent

De Cairns vers la Grande Barrière de corail

Et nous voilà à quelque 1700 km au nord de Brisbane, dans une petite ville pimpante s’avérant le meilleur point d’accès au chef-d’œuvre maritime de dame Nature qu’est la GBC. Inscrite au patrimoine mondial de l’UNESCO, celle-ci s’étire sur plus de 2000 kilomètres le long des côtes du Queensland. Elle est constituée de 900 îles et de 2500 récifs distincts, et forme une courte-pointe équivalant à 70 millions de terrains de football, où vivent 400 espèces de coraux ainsi que des milliers d’espèces de poissons et de mollusques. C’est le clou de ce voyage. Comment l’atteindre? Avec Reef Magic. Au terme d’une croisière d’environ une heure et demie, on fera d’un ponton, ancré à 25 km des côtes, notre base d’exploration en plongée en apnée ou sous-marine.

Exploration en groupe d'un récif

Exploration en groupe d'un récifTourism and Events Queensland

Plongée en apnée guidée au-dessus d'un récif de la Grande Barrière de corail

Plongée en apnée guidée au-dessus d'un récif de la Grande Barrière de corailTourism and Events Queensland

On a également envie d’un bain de forêt? Ça tombe bien, le parc national de Kuranda, qui fait partie des Tropiques humides du Queensland, également classées à l’UNESCO, est tout près. Plusieurs expériences de visite sont proposées, incluant un trajet en train d’époque, mais nous avons préféré celui en Skyrail (choisissez la cabine à fond de verre, Diamond View!). En effet, ce téléphérique survole une mer d’arbres géants et s’arrête deux fois en route pour qu’on puisse admirer le caractère sauvage et inviolé du territoire, qui inclut d’impressionnantes chutes.

Les Barron Falls et le train d'époque de Kuranda

Les Barron Falls et le train d'époque de KurandaCarolyne Parent

Vue du parc national Kuranda depuis le Skyrail

Vue du parc national Kuranda depuis le SkyrailCarolyne Parent

La forêt pluviale, lors d'un arrêt du téléphérique Skyrail

La forêt pluviale, lors d'un arrêt du téléphérique SkyrailTourism Tropical North Queensland

On dort au Crystalbrook Flynn, un hôtel de 311 chambres à la déco ludique donnant sur la mer et l’esplanade qui la borde. On en a aimé les deux piscines de verre suspendues au-dessus d’un espace d’animation nocturne et le restaurant italien, pour changer des fruits de mer.

On y va toute l’année tout en sachant que la saison sèche s’échelonne d’avril à octobre.

Du côté du Grand Nord tropical et de Cairns

Du côté du Grand Nord tropical et de CairnsTourism and Events Queensland

Carnet de route

*Y aller : avec Air Canada. De Vancouver, son Dreamliner met 15 heures à atteindre Brisbane. À destination, on prend l’Airtrain, directement à l’aéroport, puis un tram pour la Gold Coast, un trajet d’environ 2 heures.
-Au départ de Brisbane, l’envolée vers Cairns dure 2 h 20 avec Virgin Australia. On pourrait aussi prendre le Spirit of Queensland, un train qui fait la navette entre ces deux villes en 25 heures via, entre autres, Proserpine, localité de laquelle on peut rallier Airlie Beach en bus.

*Potasser : les guides Lonely Planet. Celui intitulé Australie met d’ailleurs en vedette les sables tourbillonnants de Hill Inlet, un bras de mer bordant l’île Whitehaven. Ça dit tout du caractère attractif du lieu!